La mujer que salvó los olmos

Jorge Poveda Arias

La mujer que salvó los olmos

La grafiosis del olmo (Ulmus sp.) es una enfermedad fúngica que causa la muerte irremediablemente de todos los olmos que la presentan. Es causada por el hongo Ophiostoma ulmi (anteriormente denominado Ceratocystis ulmi) el cual crece en el interior del árbol, concretamente dentro de su xilema, que es el haz vascular (algo así como nuestras venas y arterias) encargado del transporte del agua desde las raíces al resto de la planta. Por lo tanto, obstruye estos conductos al provocar la formación de tilosas por parte de la planta, que van a ser abultamientos celulares con el fin de aislar al hongo, impidiendo el paso de agua y provocando irremediablemente la anulación de su actividad fotosintética y su muerte. Una vez el hongo ha matado al árbol ya comienza a colonizar otras partes de su tronco más ricas en nutrientes, como son los haces vasculares que llevan la savia elaborada, resultado de la fotosíntesis, el floema.

A esta enfermedad también se la denomina como debilitamiento de los olmos o enfermedad holandesa, ya que fue el primer lugar en el que se describió en Europa (en 1918), aunque es de origen asiático. La transmisión de esta enfermedad es normalmente llevada a cabo por escarabajos del género Scolytus, que ponen sus huevos en galerías que realizan dentro del tronco de los olmos, quedando impregnados sus cuerpos con las esporas que transportarán al siguiente árbol. Por esta razón, en varios países de Europa las diferentes especies de olmo presentes llegan a encontrarse en situación de peligro de extinción.

El primer síntoma de la enfermedad puede observarse con ligeros amarilleamientos en las hojas finales de las ramas, de ahí el secado se irá expandiendo por las ramas principales, hasta matar al árbol por completo. La mejor estrategia para combatir su presencia y expansión, es el desarrollo de clones resistentes mediante hibridaciones entre especies europeas y algunas asiáticas que no son afectadas por la enfermedad, o mediante la identificación y propagación de ejemplares dentro del territorio europeo que por alguna razón genética se hayan hecho resistentes.

En este sentido, Christine Buisman (1900-1936) fue una fitopatóloga holandesa que llegó a reconocerse como la mayor experta en olmos de toda Europa, dedicando gran parte de su corta vida al estudio de esta enfermedad. La primera aportación que realizó en este campo de investigación fue el desarrollo de la metodología de inoculación masiva de gran cantidad de olmos con el hongo, permitiendo la búsqueda de posibles individuos resistentes. De esta forma, proporcionó la prueba definitiva de que este hongo era el verdadero causante de la grafiosis del olmo (en 1927), algo que ya había descrito otra mujer fitopatóloga holandesa llamada Bea Schwarz, en el año 1921. Además, profundizó en el estudio y descripción del ciclo de vida del hongo en el árbol, siendo la primera persona en confirmar la presencia del hongo en Estados Unidos, en el año 1931.

En los años posteriores dedicó su vida a encontrar clones resistentes a la enfermedad mediante la metodología que ella misma había desarrollado. En 1935 llegó a seleccionar dos ejemplares franceses y uno español muy prometedores con los que comenzar los experimentos de hibridación. Tristemente falleció en marzo de 1936, debido a una infección tras su sometimiento a una operación ginecológica.

Pero Buisman ya había fijado las bases para la obtención de clones europeos resistentes a la enfermedad, y en 1937 sus compañeros desarrollaron el primer clon capaz de combatir la grafiosis del olmo, al cual le dieron el nombre de “Christine Buisman”, en su honor.

“La ciencia que no es divulgada hacia la sociedad es como si no existiera”.

Jorge Poveda Arias – Más artículos de Jorge

2 comentarios

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